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深藏水底的绝种动物地懒化石出土 意外揭开2万年前气候

来源:奇闻网 更新时间:2019-03-06 22:44

考古发现化石让人兴奋的其中一个原因是它能揭开久远以前的许多祕密,美国期刊《科学进展》日前刊登的最新研究指出,潜水人员在中美洲贝里斯发现2万7千年前的巨型地懒化石,不仅揭开它生前最后一年的当地气候样貌,也让我们更加瞭解这种已绝种动物当时的饮食习惯。

2014年,考古学者雇用的潜水人员在贝里斯(Belize)卡拉布兰卡(Cara Blanca)的天然水潭寻找古马雅文物时,发现嵌入溶井的古代巨型地懒(ground sloth)肱骨、股骨、一部分牙齿。《科学进展》(Science Advances)2月26日刊登的最新研究公布了化石的分析结果。

现代科技助解谜当时地貌与地懒饮食

地懒是贫齿总目(Xenarthra)披毛目(Pilosa)下已绝种的一类,据信是树懒及二趾树懒的近亲,约于公元前1万5500年绝种。此考古发现的巨型地懒原本可能身高达4公尺,潜水人员发现的牙齿长达10公分。

深藏水底的绝种动物地懒化石出土 意外揭开2万年前气候

二趾树懒(Wikipedia/Public Domain)

科学家通常会利用动物牙齿的珐琅质来研究动物的饮食,但巨型地懒的牙齿化石通常没有珐琅质,矿物质取代了牙齿组织,因此地懒的牙齿化石研究起来并不容易。

幸好,研究人员透过阴极射线发光显微镜观察这个地懒牙齿变成化石的程度,并从中钻取正常牙本质(orthodentin),藉此做同位素分析。

深藏水底的绝种动物地懒化石出土 意外揭开2万年前气候

根据该研究,在这只巨型地懒生活的年代,贝里斯的地形样貌与现在大不相同,当时的贝里斯不是如今的丛林,而是干燥贫瘠,当时地球当时处于末次冰期(Last Glacial Maximum),大部分的都结冻了。当时的动物很难找到水,这只渴望水的地懒在这个深深的溶坑找到了水,但再也爬不出去。

地懒的饮食多元 适应力强

研究人员指出,这个地懒的牙齿分析还显示,它在生命的最后一年经历了长达7月的旱季,旱季中间曾有两次短暂的雨季。此外,它生活在稀树大草原上,而不是住在森林里,拥有广泛多元的饮食;当时其他巨型哺乳动物逐渐灭绝,而这种多元饮食可能是地懒持续存活下来的原因。

这项研究的负责人、美国伊利诺大学(University of Illinois)研究生拉蒙(Jean Larmon)说:“我们看到这种巨大的社会化动物可以很容易地适应干燥气候,将转而依赖更容易找到或更美味的食物来维生。”

伊利诺大学人类学教授、该研究的其中一位作者卢塞罗(Lisa Lucero)说:“这支持了地懒有多元饮食的观点,那有助于解释它们如此普遍及它们存在这么久的原因,那很可能是因为它们的适应力极强。”

卢塞罗说,地懒后来灭绝有许多因素,除了气候变迁之外,另一个可能的原因是人类在1万2千年前至1万3千年前到达了地懒所在的地区。

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